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Critique du film États-Unis contre Billie Holiday: un portrait époustouflant d’un rebelle avec Andra Day

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Dans ce biopic de Billie Holiday merveilleusement fâcheux, l’icône du jazz révolutionnaire est interprétée par la chanteuse nominée aux Grammy Awards, Andra Day. Ce dernier ressemble à un croisement mûr entre Lisa Bonet et Rihanna. Et elle peut agir. En fait, elle apporte tellement de passion à son premier rôle au cinéma que la phrase éculée «une star est née» lui va comme un long gant.

Andra a été nominée pour un Golden Globe. Elle sera presque certainement une candidate à un Oscar et si l’on considère la fréquence à laquelle les actrices sont récompensées pour avoir joué des légendes fragiles mais indomptables – voir Marion Cotillard et Renee Zellweger – cela commence à sembler possible, elle pourrait gagner.

Quoi qu’il en soit, qu’il soit récompensé ou non, The United States Vs Billie Holiday mérite votre attention.

Nous sommes en 1939 et Billie épate les foules des clubs de jazz avec sa marque de chant distinctement croassante et presque ivre (que Day a du mal; pas d’imitations pâles ni de synchronisation labiale pour elle, c’est pourquoi, en hommage musical, ce film est infiniment plus satisfaisant que Black Bottom de Ma Rainey).

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Lady Day, cependant, a un problème. C’est une rebelle avec une cause et son attachement à la ballade antiraciste Strange Fruit en a fait une cible pour le gouvernement. Un fonctionnaire en particulier, chef du Bureau fédéral des stupéfiants, Harry Anslinger (Garrett Hedlund), pense à un moyen de faire avancer sa propre carrière tout en détruisant la sienne.

Jimmy Fletcher (Trevante Rhodes; fantastique), un agent du gouvernement noir, fait partie d’une piqûre très médiatisée. Plusieurs amants de Holiday, déjà dans la poche du gouvernement, la mordent aux flics et un lui plante même de l’héroïne pour s’assurer qu’elle se fait prendre. Dans Lady Sings the Blues, le mari de Holiday, Louis McKay, est dépeint comme un amoureux. Ici, le record est remis. La guerre contre la drogue se révèle être une guerre contre les personnes à la peau brune et McKay, pour le moins dire, est du mauvais côté.

Au cas où vous vous poseriez la question, le réalisateur Lee Daniels et la scénariste Suzan-Lori Parks sont heureux de reconnaître les tendances autodestructrices de Holiday. Ils veulent simplement que nous voyions ces tendances d’une manière nouvelle.

On nous montre les tendances autodestructrices de Holiday d’une nouvelle manière

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Dans une séquence surréaliste et sensuelle, Jimmy, tombé amoureux de Billie, emporte l’héroïne avec elle. Dans ce que l’on ne peut appeler qu’une expérience extra-cérébrale (il quitte la sienne; il entre chez Billie), il assiste à une scène clé de son enfance. Et sa réaction – il hurle comme un bébé – semble susceptible d’inspirer un milliard de pièces de réflexion sur le pouvoir de l’empathie.

Fletcher est basé sur une figure réelle; un peu de licence poétique a été prise, mais pas autant qu’on pourrait le penser. L’agent fédéral charismatique est vraiment devenu «doux» pendant les vacances et a dit à un biographe qu’il se sentirait toujours coupable d’avoir abusé de sa confiance.

Un certain nombre de projets, en ce moment, se concentrent sur les leaders culturels noirs et les ennemis à l’intérieur (voir Une nuit à Miami et les prochains Judas et le Messie noir). Il est difficile d’ignorer la qualité mythique et religieuse de telles trahisons et les cinéastes derrière The United States Vs Billie Holiday étaient évidemment conscients de cette dynamique. Parks, par exemple, a comparé Holiday à Jésus («ses amis ont dû l’abandonner comme l’ami de Jésus l’a abandonné»). Pourtant, merci Christ, Billie du film n’est jamais un saint. À divers moments, elle traite ses copains, y compris le chiot Lester Young et l’amant sournois des chiens Roslyn (Tyler James Williams et Da’Vine Joy Randolph; tous deux effervescents) d’une manière insouciante et cruelle. Elle s’en prend également à un ascenseur irréprochable.

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En plus d’être consternés par Billie, nous pouvons même rire d’elle. Il y a beaucoup de relief comique dans cette image et il y a quelque chose de démocratique dans le fait que Holiday est souvent la cible de la blague.

Certes, certaines des décisions de Daniels sont incertaines. Il continue de glisser des images en noir et blanc dans le mix et l’effet est plus distrayant qu’utile. Pendant ce temps, plusieurs décors sont brillants pop-vidéo et il y a trop de plans d’un jour nu. Le vrai Billie était sans aucun doute décomplexé, mais la façon dont le corps de Day est encadré, dans les scènes de sexe, est fétichiste et à la limite de la formule.

Pourtant, rien ne peut émousser la force de ce portrait, qui contextualise un artiste qui a instinctivement compris que résister au racisme était une question de vie ou de mort. Billie était une cliente glissante. En embrassant ce fait gênant, Daniels et son équipe saisissent la journée.

130 minutes, cert 15. Sur Sky Cinema à partir du 27 février