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En écho au Concorde, United achète des avions supersoniques à la startup aéronautique Boom

Jeudi, United Airlines a annoncé l’achat d’une flotte de 15 avions capables de voyager plus vite que la vitesse du son. Avec un coût par avion de 200 millions de dollars, l’accord vaut 3 milliards de dollars. Si la commande passe, ce serait la première flotte d’avions de passagers supersoniques depuis le Concorde.

United dit que les avions, qui sont achetés auprès de la startup de vol supersonique Boom basée à Denver, sont conçus pour aller à des vitesses deux fois plus rapides qu’un vol typique. Ce serait assez rapide pour amener quelqu’un de Newark à Londres en seulement trois heures et demie. Le premier de ces vols est prévu pour 2026, et la compagnie prévoit de commencer à transporter des passagers d’ici 2029. Si tout se passe bien, United a la possibilité d’acheter au moins 35 avions supplémentaires à la startup, qui est l’un des nombreux avions axés sur la fabrication de supersoniques. travail de vol pour le 21e siècle.

Mais il y a une autre tournure. United et Boom souhaitent également rendre ces vols respectueux de l’environnement, promettant que ces vols seront « à zéro carbone net dès le premier jour » et reposeront entièrement sur du carburant d’aviation durable, qui est réutilisé à partir de déchets ou de sources organiques.

L’annonce de United et Boom intervient alors que les coûts environnementaux élevés du vol font l’objet d’un examen minutieux. Le mouvement pour réglementer plus strictement les émissions des avions est désormais mondial, et les compagnies aériennes ont de plus en plus annoncé des plans pour réduire leur impact sur l’environnement. Des militants comme Greta Thunberg ont poussé l’idée que les gens devraient abandonner complètement l’avion.

Dans le même temps, l’idée du vol supersonique est séduisante car il est extrêmement rapide et permettrait de gagner des heures sur les vols transocéaniques. Cela ne veut pas dire que ce serait plutôt cool de voyager plus vite que la vitesse du son.

Mais comme le Concorde, le premier et le dernier jet commercial supersonique au monde, l’a montré il y a des années, la perspective d’un vol supersonique respectueux de l’environnement n’est pas seulement un objectif très ambitieux (et potentiellement impossible). C’est aussi un défi qui comporte son lot de défis, des obstacles réglementaires à la résolution de la pollution sonore. Rendre le vol supersonique économiquement faisable au milieu des préoccupations concernant le changement climatique est un exploit difficile. Certains experts disent que l’idée d’un vol supersonique vert est presque contradictoire. Le Concorde, notent-ils, était assez terrible en termes d’émissions.

“L’un des gros problèmes du Concorde était qu’il était considéré comme très mauvais pour l’environnement”, a déclaré à Recode Janet Bednarek, professeur à l’Université de Dayton qui étudie l’histoire de l’aviation. “Il a brûlé beaucoup de carburant, mais il a également pollué les niveaux supérieurs de l’atmosphère.”

Un rendu de ce à quoi pourrait ressembler le jet United-Boom.Boom

L’histoire des avions de passagers supersoniques remonte en fait à des décennies. Exploité par British Airways et Air France, le Concorde était capable de voler un peu plus de deux fois la vitesse du son : Mach 2,01. Le jet a aidé Phil Collins à donner des concerts à Londres et à Philadelphie (via New York) dans la même journée. Mais malgré sa vitesse impressionnante, le Concorde a eu de gros problèmes. Le vol supersonique nécessite une énorme quantité de carburéacteur et les moteurs sont notoirement bruyants à l’intérieur de la cabine. Les vols aussi historiquement extrêmement chers : Un billet aller-retour sur le Concorde pour le vol de trois heures et demie entre New York et Londres pourrait coûter environ 10 000 $. Après un crash en 2000 qui fit plus de 100 morts et des problèmes économiques de plus en plus insurmontables, le dernier vol commercial du Concorde eut lieu en 2003.

Ces dernières années, un grand nombre de startups ont travaillé pour que le vol supersonique se reproduise. Au premier plan se trouve Boom, qui dispose d’un financement d’au moins 250 millions de dollars et a révélé un prototype d’avion en octobre dernier. Hermeus et Virgin Galactic, basés à Atlanta, développent leurs propres conceptions pour un jet supersonique. Le mois dernier, cependant, l’une des principales sociétés essayant de construire des avions supersoniques, Aerion Supersonic, a annoncé sa fermeture, citant une économie «extrêmement difficile» qui retarderait la production de son premier jet.

Il y a aussi de plus en plus de travail pour résoudre le bang sonique, le son surprenant que produisent les avions supersoniques lorsqu’ils franchissent le mur du son. La NASA travaille avec Lockheed Martin sur un avion de recherche supersonique, et l’agence a déclaré à Vox en 2016 qu’un “avion supersonique silencieux” pourrait être possible, résolvant potentiellement un obstacle majeur pour ces vols à grande vitesse. En janvier, la Federal Aviation Administration (FAA) a annoncé les règles finales pour les essais d’avions supersoniques, créant un cadre permettant à ces startups d’aller de l’avant avec les essais en vol.

L’avion de démonstration supersonique XB-1 de Boom se trouve dans le hangar de l’entreprise au siège de Boom à Denver, Colorado.Tom Cooper/. pour Boom Technology

Pour réduire l’impact environnemental, United affirme que les avions Boom utiliseront des carburants d’aviation durables, mais l’offre limitée de ceux-ci pourrait être mieux utilisée sur d’autres avions. Les recherches suggèrent que les avions supersoniques nécessiteraient plusieurs fois plus de carburant par passager qu’un voyage en avion typique, selon Dan Rutherford, directeur du programme d’aviation du Conseil international pour des transports propres.

“Ce seraient des alternatives au carburéacteur fossile, et ce carburant est extrêmement rare aujourd’hui – et il est également extrêmement coûteux”, a déclaré Rutherford. “C’est déjà un très petit marché, et essayer de combiner cela avec un avion dont nous savons qu’il consommera beaucoup de carburant me semble vraiment risqué.”

Un porte-parole de Boom a déclaré à Recode qu’il travaillait avec United pour éviter d’avoir un impact négatif sur l’approvisionnement en carburéacteur durable disponible pour les autres avions.

Il y a d’autres défis à venir qui rendent les objectifs de United discutables. D’une part, il n’est pas clair combien plus de passagers seraient prêts à payer juste pour économiser quelques heures. Bien que United n’ait pas indiqué combien coûteraient finalement les billets sur ses jets supersoniques, ils seraient probablement plus chers qu’un vol typique. Il y a aussi le défi du boom sonique et la perspective de pollution sonore autour des aéroports.

D’autres sont plus optimistes, affirmant que des améliorations technologiques qui n’existaient pas à l’époque du Concorde pourraient faire du vol supersonique un succès, malgré les hésitations des décennies précédentes.

“Les supersoniques pourraient connecter les grandes villes comme jamais auparavant, étendre considérablement les réseaux commerciaux mondiaux, stimuler la compétitivité américaine et animer une industrie qui stagne depuis des décennies”, a écrit le comité de rédaction de Bloomberg en mars. “En fin de compte, les déplacements ultrarapides pour les masses ne sont pas invraisemblables.”

L’impact sur l’environnement, a ajouté le comité de rédaction, doit être étudié, et les vols supersoniques doivent respecter les règles internationales sur les compensations de carbone – qui sont controversées, comme l’a expliqué Umair Irfan de Vox.

Selon Bednarek, l’historien des compagnies aériennes, l’avenir du vol doit être axé sur l’efficacité énergétique et la préservation de l’environnement, et non sur la vitesse ou la taille.

« S’ils le font – que Dieu les bénisse – ils ont vraiment accompli quelque chose », a déclaré Bednarek. “Cela va s’avérer beaucoup plus difficile que certaines publicités de célébration qui sortent en ce moment ne semblent le suggérer.”

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