Le géant des billets de banque De La Rue pourrait être vendu alors que ses rivaux entourent la participation de Crystal Amber

L’investisseur activiste Crystal Amber a racheté l’entreprise alors qu’elle était à genoux il y a deux ans et s’est mobilisée pour un changement de direction, avant de diriger une collecte de fonds de 100 millions de livres sterling.

Cependant, le fonds est maintenant en pourparlers pour vendre sa participation de 14% et des sources de courtage ont déclaré qu’il avait reçu des approches informelles des rivaux de De La Rue.

Le groupe a précédemment refusé une offre du géant français Oberthur Fiduciaire, qui serait potentiellement intéressé par la participation. Parmi les autres acheteurs possibles, citons l’allemand Giesecke & Devrient et l’américain Crane Currency.

Si l’un des rivaux achetait les actions de Crystal Amber, cela serait considéré comme un précurseur probable d’une prise de contrôle pure et simple, bien que des sources aient déclaré qu’ils pourraient simplement la conserver comme participation stratégique.

Il y a trois ans, De La Rue a été ébranlée lorsqu’elle a perdu le contrat d’impression des nouveaux passeports bleus britanniques post-Brexit à son rival franco-néerlandais Gemalto. En conséquence, il a fermé son usine de Gateshead, ce qui a coûté des centaines d’emplois.

Cependant, grâce à une équipe de direction en redressement, elle s’est remise d’une période de mauvaise gestion, réduisant de moitié ses dettes et augmentant sa rentabilité. Cette semaine, il a lancé le billet Alan Turing de 50 £ en polymère.

Les plans de vente de Crystal Amber sont intervenus lorsqu’il est apparu qu’elle cherchait à vendre tous ses investissements et à restituer l’argent aux actionnaires après avoir été critiquée par un investisseur activiste.

Célèbre pour ses batailles à Thorntons, De La Rue et Pinewood Studios, Crystal Amber a une clause de longue date dans sa constitution stipulant qu’en 2021, le conseil d’administration devrait obtenir le soutien de 75% de ses actionnaires pour continuer à fonctionner.

Le fonds spéculatif américain Saba Capital Management, qui a rejoint le groupe l’année dernière après avoir racheté une participation de 25% dans l’entreprise à Invesco, a maintenant déclaré qu’il s’opposerait au maintien du fonds, ce qui signifie que le soi-disant « vote de continuation » n’a aucune chance de succès.

En conséquence, dans un communiqué publié aujourd’hui à la Bourse, Crystal Amber a déclaré qu’elle allait « réorganiser, reconstruire ou liquider l’entreprise ».

En réalité, la direction du groupe dirigé par Richard Bernstein prévoyait de toute façon de commencer à vendre des actifs cette année, pense-t-on.

L’intervention de Saba est susceptible d’accélérer le processus, déclenchant une vente de la holding De La Rue et autres.

Le rapport des investisseurs de Crystal Amber en mai indique qu’il détient une participation de 23% dans le processeur de paiement Equals Group et une participation de 20,9% dans Allied Minds, un investisseur coté au Royaume-Uni dans des idées de start-up qui a été soutenu par la star de la gestion de fonds déchue Neil Woodford.

La participation importante d’Invesco dans Crystal Amber était un héritage du temps passé par Woodford là-bas.

Après avoir quitté Invesco, il a acheté plus d’actions de Crystal Amber avec ses fonds Woodford, bien qu’il ait vendu en 2019 lors de sa crise de liquidité.

La participation d’Invesco a été vendue l’année dernière après que le protégé de Woodford, Mark Burnett, a quitté Invesco.

De nombreux hedge funds américains, dont Saba, ont acheté des actions via le courtier Jefferies en octobre et novembre de l’année dernière.

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À l’époque, les actions de Crystal Amber se négociaient à un niveau aussi bas que 76p, mais elles ont depuis grimpé à 104p, gagnant 12p aujourd’hui.

Crystal Amber n’a pris aucune nouvelle position d’investissement depuis environ trois ans.

Ses autres participations comprennent les sociétés privées GI Dynamics et Board Intelligence.

Saba Capital Management a été créé par l’ancien banquier de la Deutsche Bank Boaz Weinstein et a la réputation de bouleverser les autres fonds d’investissement.

Il est célèbre pour avoir acheté des credit default swaps – une assurance contre le défaut de paiement – fin 2019, faisant fortune alors que Covid se déroulait en février, que le marché obligataire s’effondrait et que les CDS montaient en flèche.

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