Dans la cathédrale Saint-Joseph de Bagdad, les cloches sonnent, l’orgue retentit et la messe commence, comme dans n’importe quelle partie du monde. Mais il y a de moins en moins de monde sur les rives de la nef, signe que les paroissiens continuent de quitter le pays.

Mariam y assiste tous les dimanches, “quelle que soit la situation dans le pays”, plongée depuis quarante ans dans de violents conflits.

Cependant, pour l’Irakienne de 17 ans qui préfère ne pas révéler son nom de famille, l’église entourée d’immenses blocs de béton constitue un «lieu sûr».

Le diacre Nael a 53 ans et a servi la cathédrale pendant 35 ans et a dû regarder sa famille partir. «Mon père, ma mère et mes frères sont partis en 2003», lors de l’invasion américaine qui a renversé Saddam Hussein.

«Je suis le seul à rester parce que je m’attendais à des jours meilleurs», dit-il.

Mais aujourd’hui, il se sent assez seul.

Après 2003, pendant les pires années de la guerre civile (2006-2008), de nombreux fidèles ont quitté l’Irak, un pays à majorité musulmane chiite. Beaucoup ont également émigré après l’attaque de l’église Notre-Dame du Perpétuel Secours à Bagdad en 2010, qui a fait une cinquantaine de morts.

Sans oublier la montée explosive des djihadistes du groupe État islamique en 2014.

Il y a encore «menaces, enlèvements, extorsions et assassinats», dénonce Yonadam Kanna, député du Mouvement démocratique assyrien.

– Pour les enfants –

Pour le cardinal Louis Raphael Sako, patriarche de l’Église catholique chaldéenne d’Irak, «les chrétiens sont partis contre leur gré car ce pays est leur terre et leur histoire. Mais ils sont partis pour garantir un avenir meilleur à leurs enfants».

Il n’est pas facile d’obtenir des chiffres officiels précis et récents sur le nombre de chrétiens qui vivent en Irak mais, compte tenu de l’afflux d’églises et de la fermeture de nombreux lieux de culte, il est clair que la communauté diminue de plus en plus chaque année.

L’église Holy Trinity dans le quartier Al Baladiate de Bagdad a fermé ses portes il y a quatre ans. Il ne les rouvre que pour les vacances.

Le diacre Nael le note également. Aujourd’hui, il officie devant une cinquantaine de fidèles. «Il y a à peine trois ou quatre ans, l’église était pleine, même quand ce n’était pas un jour férié, pour les offices réguliers», se souvient-il.

Jusqu’en 2003, l’Irak comptait un million et demi de chrétiens. Aujourd’hui, il n’y en aurait pas plus de 300 000 ou 400 000, selon William Warda, de l’ONG Hammurabi, active dans la défense des droits de la minorité chrétienne en Irak.

Rien qu’à Bagdad, «il y en avait 750 000 il y a 17 ans et aujourd’hui seulement 75 000», dit-il. Dans le quartier d’Al Dura, «les marchands chrétiens, les médecins et les propriétaires de cafétéria sont partis, il ne reste plus qu’un millier de membres de la communauté», alors qu’avant l’exode massif, il y en avait 150 000.

– “Ce n’est pas ma place” –

Mais les guerres et les attaques djihadistes ne sont pas les seules raisons qui poussent les chrétiens irakiens à quitter leur terre, mais aujourd’hui, avec le groupe EI vaincu pour trois, le chômage et la pauvreté endémique sont les principales préoccupations de la Ville.

Et avec un État embourbé dans la pire crise économique de son histoire, accéder à un poste de fonctionnaire est pratiquement une mission impossible.

Dans un pays dominé par le favoritisme politique, où les postes de fonctionnaires sont généralement obtenus par l’appartenance à des partis influents, tous les chiites et sunnites, «les chrétiens n’ont pas de travail dans les administrations», dit le cardinal Sako.

Et oui, il existe des lois qui garantissent les droits des minorités mais «la corruption conduit à l’émigration», souligne le responsable religieux.

Ninos, 25 ans, a déjà tenté sa chance à l’étranger. Mais, incapable de trouver un emploi, elle a dû retourner au centre de beauté de Bagdad où elle travaillait.

«Je suis là mais j’ai le sentiment de ne pas trouver ma place, de pouvoir me sentir épanoui», admet le jeune homme.

Selon Warda, «les chrétiens ont le sentiment que les autorités deviennent de plus en plus religieuses, et même les musulmans laïcs ne trouvent plus leur place».

De son côté, Mariam espère avoir l’opportunité de partir.

“En même temps, j’aimerais tellement que mon pays m’offre ce que d’autres pays proposent”, précise-t-il. “De cette façon, je n’aurais pas besoin de partir en exil.”

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