BASE AÉRIENNE DE VANDENBERG, Californie, États-Unis (AP) – Les États-Unis et l’Europe ont lancé samedi un satellite californien pour mesurer la hauteur mondiale du niveau de la mer sur des décennies.

La fusée SpaceX Falcon 9 transportant le satellite a quitté la base aérienne de Vandenberg à 9 h 17 et s’est dirigée en arc vers l’océan Pacifique. La première phase du Falcon est retournée sur le site de lancement, où elle peut être réutilisée.

Le satellite Sentinel-6 Michael Freilich doit déployer ses panneaux solaires et prendre un premier contact avec les contrôleurs.

Le principal instrument du satellite est un radioaltimètre de haute précision qui émet des impulsions d’énergie vers la surface alors qu’elles survolent les océans du monde. Un jumeau identique, Sentinel-6B, sera lancé en 2025 pour assurer la continuité de l’enregistrement.

Des mesures du niveau de la mer ont été réalisées sans interruption depuis le lancement en 1992 du satellite franco-américain TOPEX-Poséidon, puis d’autres jusqu’à l’actuel Jason-3.

La hauteur du niveau de la mer est affectée par le réchauffement et le refroidissement de l’eau, ce qui permet aux scientifiques d’utiliser les données altimétriques pour détecter des phénomènes qui affectent le climat comme El Niño, qui est un courant chaud, et La Niña, qui est froid.

Les mesures sont également importantes pour comprendre l’élévation du niveau de la mer due au réchauffement climatique, qui, selon les scientifiques, met en danger les côtes et des milliards de personnes.

“Notre Terre est un système complexe de dynamiques connecté entre la terre, l’océan, la glace, l’atmosphère et bien sûr nos populations humaines, et ce système est en train de changer”, a déclaré le directeur de la Division des sciences de la Terre de la NASA, Karen St. Germain, lors d’une conférence de pré-lancement vendredi.

“Puisque 70% de la surface de la Terre est l’océan, les océans jouent un rôle énorme dans la façon dont le système dans son ensemble change”, a-t-il déclaré.

Le nouveau satellite est d’une précision sans précédent.

«C’est un paramètre extrêmement important pour la surveillance du climat», a déclaré Josef Aschbacher, directeur des observations de la Terre pour l’Agence spatiale européenne, à l’Associated Press.

“Nous savons que le niveau de la mer monte”, a déclaré Aschbacher. La grande question est de combien et à quelle vitesse.

D’autres instruments à bord mesureront la façon dont les signaux radio traversent l’atmosphère, fournissant des données sur la température et l’humidité atmosphériques qui aideront à améliorer les prévisions météorologiques.

L’Europe et les États-Unis se partagent le coût de la mission, d’un milliard de dollars (900 millions d’euros), qui comprend les satellites jumeaux.