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L’oxymètre peut ne pas fonctionner sur la peau foncée

. – Dans la lutte contre le covid-19, l’oxymètre de pouls a été un outil fondamental pour les médecins et autres professionnels de la santé. Mais le petit appareil qui surveille les niveaux d’oxygène peut ne pas fonctionner correctement pour les personnes à la peau foncée, selon plusieurs études et agences de santé gouvernementales.

Les oxymètres de pouls, dont l’utilisation a augmenté pendant la pandémie, peuvent donner des résultats inexacts, a averti vendredi la Food and Drug Administration américaine.

Plus tôt dans la semaine, les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis ont également mis à jour leurs conseils cliniques sur les coronavirus pour avertir les médecins et les infirmières que les données de diverses études suggèrent que la pigmentation de la peau peut affecter la précision des appareils.

“Bien que les oxymètres de pouls puissent être utiles pour estimer les niveaux d’oxygène dans le sang, ces appareils ont des limitations qui peuvent entraîner des lectures inexactes”, a déclaré le Dr William Maisel, directeur du Bureau de l’évaluation et de la qualité des produits au FDA Center for Devices and Radiological Health in une déclaration.

Les oxymètres de pouls sont de petits appareils en forme de pince à épiler qui adhèrent sans douleur au doigt du patient et surveillent constamment la quantité d’oxygène dans le sang. Covid-19 est une maladie respiratoire, ce qui signifie qu’il attaque les poumons en premier, donc de faibles niveaux d’oxygène sont un signe que le patient peut s’aggraver. Les données du CDC montrent que les Noirs américains, les Latinos et les Amérindiens sont quatre fois plus susceptibles d’être hospitalisés avec COVID-19 que d’autres aux États-Unis.

Les avertissements récents font suite à une étude publiée en décembre dans le New England Journal of Medicine. Le Dr Michael Sjoding et plusieurs collègues de l’Université du Michigan ont analysé les données de plus de 10 000 patients. Pour chaque patient, ils ont comparé les niveaux d’oxygène enregistrés par un oxymètre de pouls avec ceux mesurés par les gaz du sang artériel, une procédure beaucoup plus précise, mais douloureuse et invasive.

Les chercheurs voulaient savoir à quelle fréquence l’oxymètre de pouls montrait un niveau d’oxygène relativement normal alors qu’il aurait dû enregistrer quelque chose de plus inquiétant.

Chez les patients caucasiens, l’oxymètre de pouls a donné un chiffre trompeur 3,6% du temps. Chez les patients noirs, il était de 11,7%.

L’essentiel, dit le Dr Sjoding, est que les oxymètres de pouls étaient trois fois plus susceptibles de perdre des niveaux d’oxygène significativement bas, ou une hypoxémie, chez les patients noirs. L’étude suggère qu’un patient noir sur 10 peut obtenir des résultats trompeurs.

Pourquoi les lectures ne sont pas exactes

Il y a une explication relativement simple pourquoi. Les oxymètres de pouls fonctionnent en envoyant deux types de lumière rouge à travers votre doigt. Un capteur de l’autre côté de l’appareil capte cette lumière et l’utilise pour détecter la couleur du sang; le sang rouge vif est hautement oxygéné, tandis que le sang bleu ou violacé l’est moins. Si l’appareil n’est pas calibré pour une peau plus foncée, la pigmentation peut affecter la façon dont la lumière est absorbée. Le vernis à ongles foncé peut avoir un effet similaire.

Les médecins expérimentés ne comptent pas uniquement sur l’oxymètre de pouls pour poser un diagnostic ou décider du traitement d’un patient, explique le Dr Michelle Ng Gong, chef de la médecine des soins intensifs et chef de la médecine pulmonaire au Montefiore Medical Center à New York.

«Ils ne diraient jamais à un patient que je me fiche de la façon dont il se sent mal, tant que ce chiffre est exact, ne vous inquiétez pas», déclare le Dr Gong. «C’est un outil. Et en tant qu’outil, nous devons pouvoir l’utiliser correctement dans le contexte d’autres informations.

Mais, dit le Dr Gong, pendant la pandémie, lorsque les hôpitaux sont débordés et que des médecins qui ne sont normalement pas aux urgences sont amenés à voir et à classer les patients, les chiffres sur un oxymètre de pouls peuvent avoir plus de poids. Une lecture inexacte peut être particulièrement gênante si le niveau d’oxygène du patient est à la limite.

Les médecins doivent également être conscients de leurs propres préjugés inconscients, dit le Dr Gong. Des études montrent, par exemple, que lorsque les Noirs se plaignent de douleur, ils sont moins susceptibles de recevoir autant (ou pas) d’analgésique que les Blancs. Si un patient dit avoir du mal à respirer, les médecins ne devraient pas l’exclure simplement parce que la lecture de l’oxymètre de pouls est normale.

«La seule façon de réduire les disparités en matière de santé», dit le Dr Gong, «est de les attaquer à partir de multiples fins, à la fois des contributions les plus importantes et de nos interactions personnelles.

Les médecins ne sont pas non plus les seuls à utiliser des oxymètres de pouls. Alors que les hôpitaux atteignaient leur pleine capacité pendant la pandémie, certains patients atteints de Covid-19 présentant des symptômes moins graves ont été renvoyés chez eux pour suivre leurs progrès. Selon une étude de marché, les ventes d’oxymètres de pouls domestiques ont augmenté de 500% depuis l’arrivée du nouveau coronavirus aux États-Unis.

Amy Moran-Thomas, professeur d’anthropologie au MIT, a commencé ses recherches sur les oxymètres de pouls l’année dernière lorsque son mari a été renvoyé chez lui avec un.

Les découvertes ne sont pas nouvelles

Moran-Thomas a découvert des études datant des années 1990 qui suggéraient qu’il y avait un problème avec les oxymètres de pouls chez les patients à la peau plus foncée.

En 2005, une étude menée au laboratoire d’hypoxie de l’Université de Californie à San Francisco a révélé que trois modèles différents d’oxymètres de pouls surestimaient les niveaux d’oxygène chez les patients à la peau foncée. Ils ont fait une étude de suivi en 2007 avec des résultats similaires.

«Une lecture 77 comme celle de mon mari pourrait cacher une vraie saturation aussi basse que 69, un danger immédiat encore plus grand. Mais les ambulanciers ou les infirmières admettant pourraient ne pas être en mesure de déceler ces écarts. Le nombre semble objectif et racialement neutre », a écrit Moran-Thomas dans le Boston Review.

Moran-Thomas s’est demandé pourquoi le problème, identifié il y a des décennies, n’avait pas encore été résolu.

«Je suis médecin pulmonaire et de soins intensifs», déclare le Dr Sjoding, qui a commencé son étude après avoir lu l’article de Moran-Thomas. «L’un de nos co-auteurs est un éminent médecin noir de l’Université du Michigan. Aucun de nous ne le savait. Aucun de nous n’était au courant de ces études depuis le milieu des années 2000. Cela ne faisait pas partie de notre formation.

L’attention du public semble s’améliorer. Le 25 janvier, plusieurs sénateurs américains ont envoyé une lettre à la FDA les exhortant à enquêter sur la question. La FDA est responsable de l’approbation de tout oxymètre de pouls médical avant sa mise sur le marché. L’agence exige actuellement que les oxymètres de pouls soient testés sur une variété de tons de peau, ce qui signifie «au moins 2 (sujets de test) pigmentés foncés ou 15% du groupe de sujets, selon la plus grande des deux».

La FDA dit qu’elle examine attentivement les données disponibles pour déterminer si des directives ou des études supplémentaires sont nécessaires de la part de l’agence. Il a récemment approuvé un oxymètre de pouls pour smartphone qui prétend fonctionner sur tous les tons de peau, en utilisant une période d’étalonnage automatique de 10 à 20 secondes pour mesurer avec précision la façon dont la lumière se déplace à travers la peau de l’utilisateur.

“Ces dispositifs ne sont pas destinés à être la seule ou principale utilisation des informations pour faire un diagnostic clinique ou une décision de traitement”, a déclaré le Dr Maisel à CNN mercredi dans une interview. “Quelqu’un ne devrait pas trop se fier à une lecture de l’oxymètre de pouls, même s’il s’agit du produit le plus précis.”

«Assurez-vous simplement que vous en êtes conscient lorsque vous prenez des décisions», déclare le Dr Sjoding. La lecture de l’oxymètre de pouls pourrait être éloignée de quelques points. Et si tel est le cas, vous occuperiez-vous de ce patient d’une manière différente?