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Virgin Orbit de Richard Branson lance des satellites dans l’espace

Une fusée LauncherOne de 70 pieds de long a été larguée sous l’aile d’un avion porteur Boeing 747 au large des côtes du sud de la Californie avant de s’envoler hors de l’atmosphère terrestre.

La fusée à deux étages transportait un groupe de très petits satellites connus sous le nom de CubeSats, développés et construits dans le cadre d’un programme éducatif de la Nasa impliquant des universités américaines.

Le lancement a eu lieu après que le Boeing 747-400 a décollé de Mojave Air and Space Port dans le désert au nord de Los Angeles et a survolé l’océan Pacifique jusqu’à un point de largage au-delà des îles anglo-normandes.

“Selon la télémétrie, LauncherOne a atteint l’orbite”, a tweeté Virgin Orbit plus tard.

«Tous les membres de l’équipe qui ne sont pas en contrôle de mission en ce moment sont complètement dingues.»

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La fusée LauncherOne de près

/ PA)

L’étage supérieur de la fusée devait tourner en roue libre pendant un certain temps, puis se rallumer pour circulariser l’orbite avant de déployer les satellites.

Les développements du vol ont été annoncés sur les réseaux sociaux. Le lancement n’a pas été diffusé en direct.

Virgin Orbit, basée à Long Beach, en Californie, fait partie d’une vague de sociétés ciblant le marché du lancement de petits satellites de plus en plus performants, qui peuvent aller dans des tailles comparables à celles d’un grille-pain et d’un réfrigérateur domestique.

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Virgin Orbit cible le marché de lancement de petits satellites de plus en plus performants

/ REUTERS)

Virgin Orbit vante la flexibilité de sa capacité à commencer ses missions en utilisant les aéroports du monde entier.

La société a tenté son premier lancement de démonstration en mai 2020.

La fusée a été lâchée et enflammée mais n’a volé que brièvement sous tension avant de cesser de pousser. La charge utile perdue n’était qu’un satellite de test.

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La société a déclaré plus tard qu’une enquête avait déterminé qu’il y avait une brèche dans une conduite à haute pression transportant de l’oxygène liquide cryogénique vers la chambre de combustion du premier étage.

Virgin Orbit est distincte de Virgin Galactic, la société fondée par Sir Richard pour transporter des passagers sur des sauts suborbitaux dans lesquels ils vivront les sensations et les vues du vol spatial.

Virgin Galactic prévoit de commencer ses opérations commerciales cette année dans le sud du Nouveau-Mexique.