Pourquoi 99% de la pollution plastique des océans est «manquante»

À partir des années 1990, l’attention du monde a commencé à se tourner vers le spectre des taches d’ordures océaniques – des tas de plastique et d’autres débris qui s’accumulent dans des zones distinctes de l’océan, grâce aux courants appelés gyres. Ces patchs sont venus symboliser notre dépendance mondiale à la production et à la consommation de plastique.

Une grande partie du plastique que nous consommons finit dans l’océan en raison de causes anthropiques, telles que de mauvaises pratiques de gestion des déchets. Une partie aboutit là-bas à cause de catastrophes naturelles. Il y a beaucoup de plastique japonais flottant dans le Great Pacific Garbage Patch, par exemple, en raison du tsunami de 2011. Le Japon est un pays qui a par ailleurs des politiques de gestion des déchets supérieures à la moyenne.

Toute cette consommation de plastique – et l’insuffisance du monde à la contenir – signifie qu’environ 8 millions de tonnes de plastique se retrouvent dans l’océan chaque année. Il est remarquablement difficile de suivre tout ce plastique, mais en 2019, un groupe de chercheurs affiliés à Ocean Cleanup a publié une étude sur les débris de plastique dans le Great Pacific Garbage Patch. Ils en ont extrait du plastique et, en utilisant ce qu’ils ont trouvé, ont fabriqué un modèle montrant ce qui flotte probablement dans chacune des cinq (au moins) parcelles d’ordures océaniques à travers le monde. Ils ont également estimé que ce qui flotte à la surface de l’eau ne représente que 1% de ce que nous mettons dans l’océan.

Cela a laissé les scientifiques entreprendre un énorme projet de modélisation plastique pour reconstituer là où la majorité de celui-ci aboutit. Il s’avère que la plupart d’entre eux pourraient être plus proches que nous ne le pensons.

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