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James Harden fait fonctionner l’expérience de superteam des Nets

Le basketball n’a jamais été aussi simple pour James Harden. Il s’épanouit au sein d’une super équipe à Brooklyn, avec une moyenne de 24,2 points par match avec des sommets en carrière en passes décisives (11,7), rebonds (8,2), pourcentage de placement (50,0) et pourcentage de 3 points (40,8). Il n’a plus à porter son équipe sur son dos. Harden peut jouer dans le courant de l’attaque des Nets, attaquant le dribble et prenant ce que la défense lui donne. C’est l’un des joueurs les plus talentueux et les plus intelligents de tous les temps. Il y a peu d’adversaires peuvent faire pour ralentir l’ancien MVP maintenant qu’il joue avec autant de talent autour de lui.

Harden a mené les Nets au chapitre des points (23) et des passes décisives (11) dans une bataille d’équipes en désavantage numérique jeudi, rythmant une victoire à deux chiffres contre les Lakers. La surprise n’est pas que Brooklyn ait remporté le match sans Kevin Durant, mais plutôt à quel point cela semblait sans effort. Harden avait le contrôle total depuis le début, allant là où il voulait aller et pliant la défense à sa volonté. Il n’a jamais semblé que les Lakers l’aient dérangé. Harden n’a eu qu’un seul chiffre d’affaires malgré un dribble au cœur de la défense des Lakers pendant tout le match. Il se dirigea avec désinvolture jusqu’à la jante, prépara ses coéquipiers pour des tirs ouverts et marqua apparemment sans transpirer.

C’est l’une des plus grandes différences entre Harden et Kyrie Irving à Brooklyn. Kyrie marque comme s’il était jugé sur le degré de difficulté de chaque possession. Harden le fait comme s’il jouait en pantalon de survêtement au parc:

Les deux se sont installés dans de nouveaux rôles offensifs lors du voyage de cinq matchs de l’équipe sur la côte ouest. Harden est le meneur et Kyrie est le garde de tir. C’est le mélange parfait de leurs jeux. Kyrie a toujours été à son meilleur en dribblant le ballon dans le sol et en cherchant son propre tir. C’était son rôle lorsqu’il a remporté un titre NBA à Cleveland avec LeBron James à la tête de l’offensive. Harden était souvent décrit comme un type de joueur similaire à Houston, mais il est plus proche de LeBron que de Kyrie en termes de force offensive bien équilibrée.

C’est devenu clair lors du premier mois de l’ancienne star des Rockets à Brooklyn. Harden a été la clé du succès de l’expérience de super-équipe des Nets. Il a élargi son jeu et a permis à Kyrie et KD de s’épanouir dans des rôles plus spécialisés. C’est son travail de garder le ballon en mouvement et de s’assurer que tout le monde est impliqué dans l’offensive. Tout ce dont ses coéquipiers doivent s’inquiéter, c’est d’obtenir des seaux. Harden a ajusté son style de jeu pour devenir un général au sol plus traditionnel. Il est le troisième meilleur buteur des Nets et obtient en moyenne plus de passes que ses deux coéquipiers réunis:

Les trois grands des filets

Joueur Points Field Goal Pourcentage d’Aides Joueur Points Field Goal Pourcentage d’Aides Durant 29 52,4 5,3 Irving 27,7 52,9 5,6 Harden 24,2 50 11,7

Leur attaque tourne désormais autour de Harden, même si le quadruple champion de but ne tire plus autant. Il a en moyenne plus de touches par match (95,0) et plus de temps avec le ballon dans ses mains (8,7 minutes) qu’il ne l’a fait la saison dernière à Houston. Le grand changement est que ces biens ne se terminent pas aussi souvent par des coups. Harden enregistre en moyenne moins de tentatives de placement (15,3 par match) et plus de passes (69,4) que lors de l’une de ses huit saisons à Houston. Voici le genre de pièces qui auraient probablement fini comme des coups pendant son temps avec les Rockets:

C’est presque comme si Harden, KD et Kyrie avaient conclu une grande affaire avant de s’unir. Harden parviendrait toujours à dominer le ballon en dépit d’être dans un Big Three, mais ce privilège viendrait avec la responsabilité de mettre tout le monde en place. Il y a des moments où il semble que les deux autres vivent dans leur propre univers au sein de l’offensive des Nets. Quand l’un d’eux se réchauffe, ils relanceront des coups pendant quelques minutes, puis Harden reprendra la roue et remettra la balle en mouvement. Selon NBA Advanced Stats, 42,9% des disques de Harden avec les Nets se sont terminés par des passes, contre 22,8% pour Kyrie et 22,4% pour Durant.

Mais l’accent accru de Harden sur le jeu ne devrait pas éclipser sa domination continue en tant que buteur. L’une des parties les plus sous-estimées du jeu de Harden est à quel point il est puissant. Il ne mesure que 6 pieds 5 pouces, mais il joue beaucoup plus gros en raison de sa forte carrure (220 livres) et de ses longs bras (6 pieds 11 pouces d’envergure). Les défenseurs rebondissent sur lui et ne peuvent pas l’empêcher d’atteindre ses emplacements préférés sur le sol. Harden n’a jamais eu de difficulté à créer des plans pour lui-même. Brooklyn a armé cette capacité d’une nouvelle manière. Au lieu de demander à Harden de créer des tirs difficiles contre des défenses conçues pour l’arrêter, ils comptent simplement sur lui pour en saupoudrer quelques-uns faciles lorsque la défense le joue pour la passe.

Le souci d’amener Harden aux Nets était de savoir s’il serait prêt à sacrifier sa propre attaque après ne jamais l’avoir fait avec les Rockets. Mais il a déjà sacrifié plus qu’il ne l’a jamais fait pour l’un de ses coéquipiers à Houston. Il est difficile de savoir de l’extérieur ce qui a changé pour Harden, mais il est déjà clair que le changement était la meilleure chose qui aurait pu lui arriver. La situation à Houston était devenue obsolète; Harden a perdu contre Golden State en séries éliminatoires à quatre reprises au cours de ses six dernières saisons. Il était dépassé dans chacune de ces séries.

Les choses ont touché le fond lors de la défaite des Rockets contre les Lakers en séries éliminatoires. Los Angeles a fait équipe avec Harden sur tout le terrain et ses coéquipiers n’ont pas pu marquer de manière constante dans des situations de quatre contre trois. Ce fut une perte embarrassante qui révéla à quel point les Rockets étaient loin de correspondre aux meilleures équipes de la NBA. Mais personne ne doublera plus jamais Harden maintenant qu’il joue avec KD et Kyrie.

La carrière de Harden en NBA a bouclé la boucle. Il a passé ses trois premières saisons comme troisième roue derrière Durant et Russell Westbrook à Oklahoma City avant de se lancer seul à Houston. Maintenant, il est de retour où il a commencé dans un Big Three encore meilleur à Brooklyn. Tout cela fait partie du cycle de vie naturel d’une star de la NBA. Harden avait 23 ans lorsqu’il a quitté le Thunder. Il devait prouver qu’il était l’un des meilleurs joueurs de la ligue et qu’il pouvait porter sa propre équipe. À 31 ans, Harden a mis tout cela derrière lui. Il a remporté un MVP et a changé le basket pour toujours. La seule chose qui lui reste à faire est de remporter un titre. C’est similaire à la progression de carrière de Kobe Bryant avec les Lakers, sauf que Harden l’a fait sur trois équipes distinctes.

Harden n’est pas la superstar la plus populaire. Il est le seul des Big Three de Brooklyn à ne pas avoir été choisi pour participer au All-Star Game. Mais il ne devrait y avoir aucune question quant à sa grandeur. Sa capacité à passer de manière transparente de buteur le plus prolifique de la NBA à un gars collant témoigne de son QI absurde de basket-ball. Harden a toujours su faire ce qu’il voulait sur le terrain. Et maintenant qu’il veut se sacrifier et remporter un titre, il sera difficile pour quiconque de l’arrêter.