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Bezos and the Bills (alias les trois B): une histoire d’affaires à Seattle

Bill Gates, Bill Boeing et Jeff Bezos ont redéfini leurs industries et la région de Seattle dans le processus. (Photos . de Gates et Bezos; photo Boeing des archives du San Diego Air & Space Museum, via Wikimedia Commons, domaine public.)

[Sandeep Krishnamurthy is dean of the School of Business at the University of Washington, Bothell.]

Commentaire: Jeff Bezos vient d’annoncer son intention de démissionner de son poste de PDG d’Amazon. Il restera en tant que président exécutif, le modèle en vogue pour la transition de PDG. Il continuera à influencer de nombreuses décisions au sein de l’entreprise. Mais il y aura un nouveau PDG à partir du troisième trimestre: Andy Jassy, ​​le leader de longue date d’Amazon Web Services.

Sandeep Krishnamurthy, doyen de la faculté de commerce de l’Université de Washington Bothell.

Bien qu’il s’agisse indubitablement d’une histoire mondiale, c’est aussi le moment idéal pour reconnaître l’échelon supérieur des chefs d’entreprise à émerger de la région de Seattle. Jeff Bezos rejoint maintenant Bill Boeing et Bill Gates en tant que trois entrepreneurs les plus importants de l’histoire de Seattle. Ensemble, ils ont fait de notre région une puissance inventive, à la tête d’espaces entièrement nouveaux.

Les entreprises que les «trois B» ont développées sont des leaders mondiaux: Boeing, Microsoft et Amazon. Et ils restent au cœur même de l’économie du nord-ouest du Pacifique. Ils offrent tous des produits convaincants qui définissent les marchés et changent la vie des clients. Piloter un avion Boeing, travailler sur un appareil qui utilise un logiciel Microsoft ou faire livrer des produits via Amazon font simplement partie du tissu de la vie du client partout dans le monde aujourd’hui.

Chacune des entreprises est exceptionnellement rentable et toutes les trois sont des employeurs de classe mondiale. En 2020, les revenus d’Amazon s’élevaient à 386 milliards de dollars, les revenus de Microsoft à 143 milliards de dollars et ceux de Boeing à 58,2 milliards de dollars (bien qu’ils atteignaient 100 milliards de dollars il y a quelques années).

Et tout s’est passé ici à Seattle.

Innovation

Chacun de ces innovateurs a lancé des produits considérés comme absolument impossibles. Personne ne pensait que nous pouvions voler. Même après que les frères Wright l’ont démontré, il y avait peu de preuves que nous aurions un réseau mondial de voyages en avion. Pourtant, Bill Boeing, un marchand de bois, a trouvé un moyen de tirer parti de son expérience pour non seulement construire les premiers avions commerciaux, mais aussi pour engendrer toute une industrie.

Très peu de gens voyaient l’avenir des ordinateurs personnels. Les premiers efforts ont été considérés comme ultra-techniques. Pourtant, les ordinateurs Microsoft exécutent désormais les organisations les plus complexes au monde. Et personne ne pensait que l’Internet pouvait être utilisé pour commander tout ce que nous pouvons imaginer pour une livraison rapide. Et pourtant, Amazon est devenu la machine qui transforme les clics des clients en boîtes en carton marron qui arrivent mystérieusement sur le seuil de la porte.

737 inachevés à l’extérieur de l’usine Boeing de Renton. (Photo . / Kevin Lisota)

Bill Boeing et Jeff Bezos ont tous deux migré vers cette région. Boeing était de Detroit. Bezos est né au Nouveau-Mexique et a ensuite travaillé à Wall Street. Bill Gates est un natif. Ils ont tous reconnu les avantages régionaux: infrastructure physique, main-d’œuvre technique et environnement commercial réceptif, pour n’en citer que quelques-uns.

Ces trois entrepreneurs ont trouvé des moyens de tirer parti de leur succès initial pour bâtir divers portefeuilles d’entreprises rentables.

Le conglomérat construit par Bill Boeing comprenait United Airlines (transport), Pratt et Whitney (moteurs d’avion) ​​et, bien sûr, Boeing Co. (avions). Microsoft est maintenant une société fondamentalement mondiale avec diverses opérations logicielles et matérielles (par exemple, Xbox, HoloLens).

De même, après avoir débuté en tant que librairie en ligne, Amazon est devenue une entreprise avec une pléthore de dimensions. Amazon possède désormais une flotte d’avions, de satellites et de drones. À bien des égards, Amazon est déjà devenu un conglomérat de transport.

Contrairement à ses ambitions initiales relativement modestes, l’ampleur des opérations actuelles d’Amazon n’aurait pas pu être envisagée dès le premier jour. Amazon tel qu’il se présente actuellement a quelques piliers clés: la vente au détail en ligne, l’exécution / logistique par des tiers, la publicité et la plate-forme cloud AWS, qui, avec Microsoft Azure et Google Cloud, redéfinit la nature même de l’informatique.

Fondamentalement, les trois entreprises ont démocratisé les principales industries. Bill Boeing a imaginé une compagnie aérienne commerciale où tout le monde pourrait voler. Bill Gates a imaginé des ordinateurs n’occupant pas des bâtiments entiers, mais aidant la personne moyenne à être plus productive. Bezos a démocratisé le monde des achats en ligne en mettant le client en charge plutôt que les magasins traditionnels.

Culture

Les trois chefs d’entreprise ont également construit des cultures puissantes capables de soutenir ou d’accélérer leur vision originale.

Bill Boeing avait un panneau sur son mur qui disait: «2329 Hippocrate a dit: 1. Il n’y a pas d’autorité sauf les faits. 2. Les faits sont obtenus par une observation précise. 3. Les déductions doivent être faites uniquement à partir des faits. 4. L’expérience a prouvé la véracité de ces règles. »

Bill Gates a rendu célèbre ses «semaines de réflexion» où il a pris une retraite personnelle, lisant des notes de service rédigées par des employés de partout dans l’entreprise.

Jeff Bezos a créé une culture de travail où les employés écrivent des mémos de six pages et le groupe passe du temps à lire le mémo pour la première fois. Il a préconisé de prendre quelques décisions de haute qualité, d’être obsédé par les clients, de ne pas prêter trop attention à la bourse et d’accepter l’échec.

Antitrust

Les «trois B» ont fait l’objet d’enquêtes antitrust. L’échelle des organisations qu’ils ont bâties était si étonnamment immense qu’elles ont attiré l’attention des régulateurs.

La société de Bill Boeing a été divisée en trois entités distinctes: la société Boeing, Pratt and Whitney et United Airlines. Microsoft a mené une action antitrust acharnée autour de la liaison du système d’exploitation et du navigateur Web. Et, Jeff Bezos a eu sa part d’attention antitrust, particulièrement axée sur les vendeurs tiers.

Philanthropie et impact sociétal

En plus de cette immense échelle d’innovation au sein d’Amazon, la réalité est que Bezos est maintenant plus grand qu’Amazon lui-même. Il est propriétaire du prestigieux Washington Post, porte-étendard du journalisme américain. Et, sa compagnie spatiale, Blue Origin, se concentre sur le vol sous-orbital. J’ai le sentiment qu’il ne s’arrêtera tout simplement pas ici. En quittant ses fonctions de PDG, Bezos a acquis la flexibilité nécessaire pour innover encore plus. Il peut investir ou démarrer de nouvelles entreprises au potentiel immense.

Co-fondateur de Microsoft Bill Gates (. Photo / Kevin Lisota)

Les «trois B» se sont tous impliqués dans la philanthropie de manière significative. Bill Gates est clairement le leader des trois avec sa Fondation Bill & Melinda Gates, qui est maintenant devenue la plus grande organisation à but non lucratif au monde. Jeff Bezos est arrivé tardivement à la philanthropie. On peut dire qu’il n’a vraiment commencé à y penser qu’au cours de la dernière décennie environ, et beaucoup ont fait valoir que lui et Amazon n’avaient tout simplement pas fait assez. Il est impressionnant de voir l’accent mis sur le sans-abrisme et la durabilité, en particulier.

Comme pour tout autre effort philanthropique, il y a des détracteurs et des critiques. Mais il ne fait aucun doute que ces efforts ont fait une grande différence dans de nombreuses vies. Boeing a été un fervent partisan de diverses organisations communautaires allant de la santé et des services sociaux à l’éducation. La cohérence de son soutien a été particulièrement appréciée. Mais, il y a des critiques valables sur le rôle de Bill Boeing dans les clauses restrictives de logement.

Certes, Jeff Bezos a prêté attention au climat politique lorsqu’il a pris sa décision de démissionner. Il y a un élan pour la syndicalisation des employés des entrepôts d’Amazon, y compris un vote imminent. Les candidats démocrates à la présidentielle ont également fait valoir qu’Amazon ne paie pas sa juste part d’impôts. Dans un départ majeur, la société a déclaré avoir payé 1,8 milliard de dollars d’impôts en 2020 selon le Wall Street Journal et s’attend à payer encore plus dans les années à venir dans une administration Biden-Harris.

L’évolution du climat politique a peut-être encore exacerbé la pression sur l’entreprise en termes de logements abordables, de durabilité environnementale et de soutien aux syndicats. Il reste à voir si Amazon résoudra ces problèmes en automatisant encore davantage ou en soutenant son personnel. Beaucoup considèrent que l’embauche de Jassy soutient la voie de l’automatisation, mais ce n’est que de la spéculation pour le moment.

Succession

La décision de démissionner est toujours délicate pour un fondateur. Bill Boeing a quitté l’entreprise après l’action antitrust et le concepteur d’avions, Claire Egtvedt, a pris la direction de l’entreprise. Bill Gates a laissé Microsoft à son collègue de longue date, Steve Ballmer, qui a depuis été remplacé par Satya Nadella en tant que PDG. Maintenant, Jeff Bezos a laissé les rênes à Andy Jassy.

Il y a une tendance à céder les rênes à un employé de longue date et Amazon n’est pas différent. Dans le cas de Microsoft, Ballmer a changé la teneur de l’entreprise d’une société centrée sur la technologie à une entité axée sur les ventes. Compte tenu du travail technique d’Andy Jassy, ​​il est susceptible de conduire un avenir qui place AWS dans une position plus centrale.

Dans l’ensemble, il doit y avoir quelque chose dans l’eau ici à Seattle. Nous avons une expérience formidable dans la création d’entreprises innovantes à grande échelle. Voici les «trois B» et leurs immenses contributions à la société et au monde. Je suis convaincu que la prochaine génération d’innovateurs diversifiés sera prête à perpétuer cette tradition dans les années à venir.

Les opinions exprimées ici sont celles du Dr Sandeep Krishnamurthy. Ils ne prétendent pas être une position officielle de l’Université de Washington ou de l’UW Bothell.