Zhou, De Vries, Giovinazzi ou un autre pour Alfa ?

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La Chine pourrait avoir son premier pilote de Formule 1 la saison prochaine si l’équipe Alfa Romeo décidait de mettre un terme à l’Italien Antonio Giovinazzi et d’affronter l’étoile montante Guanyu Zhou qui, avec Nyck de Vries, est l’un des nombreux pilotes envisagés.

Le siège de l’équipe basée en Suisse est le seul avec une incertitude persistante, après qu’Aston Martin a confirmé jeudi une composition inchangée, et qu’une poignée de candidats souhaitent le pourvoir.

L’un d’eux est le pilote chinois Zhou, actuellement deuxième au classement général en Formule 2 et pilote d’essai pour l’équipe Alpine F1 appartenant à Renault. Le joueur de 22 ans a 15 points de retard sur Oscar Piastri, également membre de l’Académie alpine.

Zhou, né à Shanghai, est considéré comme un favori, avec un soutien substantiel de sponsors chinois, une décision qui ravirait également les détenteurs de droits commerciaux de F1, Liberty Media.

La Chine est un marché de croissance clé pour le sport, avec les États-Unis, et a accueilli pour la première fois un grand prix à Shanghai en 2004. Cependant, aucun pilote chinois ne s’est rapproché de la grille de départ en participant aux essais du vendredi.

Zhou l’a fait avec Alpine, qui n’a pas de poste vacant dans sa propre équipe, en juillet tandis que Ma Qing Hua a participé aux entraînements du Grand Prix de Chine avec Caterham, aujourd’hui disparue, en 2013.

Alfa Romeo, basée en Suisse, n’a jusqu’à présent confirmé que Valtteri Bottas, qui quitte le champion Mercedes en remplacement de son compatriote finlandais Kimi Raikkonen, l’avenir de Giovinazzi étant incertain.

Giovinazzi est soutenu par Ferrari, qui fournit les moteurs d’Alfa, et est le seul pilote de F1 italien.

Cependant, l’équipe est libre de choisir ses pilotes, cependant, et des considérations commerciales pourraient entrer en jeu – avec des rumeurs selon lesquelles Zhou attirerait des dizaines de millions de dollars à une équipe privée languissant neuvième sur dix.

Le patron de l’équipe Alfa Romeo, Fred Vasseur, a déclaré aux journalistes lors du Grand Prix d’Italie du week-end dernier que Zhou était l’un des cinq ou six noms à l’étude : « Zhou fait du bon travail en F2 ; c’est sûr qu’il est sur la liste.

« Ce n’est pas seulement dû au fait qu’il est chinois, qu’il est un leader en F2. Il a gagné quelques courses et je pense que toutes les équipes de F1 le regardent. Nous verrons dans deux ou trois épreuves où nous en sommes, quelle est l’évolution de chaque pilote en F2 », a déclaré le Français.

Alfa Romeo a également à prendre en compte la star montante de l’académie Sauber, Theo Pourchaire, mais le Français vient tout juste d’avoir 18 ans et manque de temps de piste en F1, ce qui fait de lui une perspective plus prometteuse pour 2023. Sauber dirige l’équipe sous la marque Alfa.

Mercedes veut placer son champion de Formule E Nyck de Vries, qui a remporté le titre F2 en 2019, mais les liens du pilote néerlandais avec le constructeur allemand sont une complication pour une équipe étroitement liée à Ferrari.

« Je pense que la situation avec Mercedes n’est pas facile », a déclaré Vasseur. (Reportage d’Alan Baldwin)

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